Pages

Wednesday, June 05, 2013

Can experiences be objective?


(6/05/13)
"Very little work has been done on the basic question . . . whether any sense can be made of experiences' having an objective character at all."
- Thomas Nagel said that in 'What is it like to be a bat?' - The Philosophical Review (1974).

Please recall that Professor Nagel began his 1974 article by saying,
"Consciousness is what makes the mind-body problem really intractable."
This famous introductory sentence would lead you to think the article would focus specifically on consciousness. But after the fourth paragraph neither the word 'conscious' nor the word 'consciousness' appear again. This is not meant as a criticism. Instead, as I point out in Bat Day #12, Nagel equates 'consciousness' with 'conscious experience', which he then equates with 'subjective character of experience', 'subjective experience', and even just 'experience' without any additional qualifiers.

The most common phrase Nagel uses, from the fourth paragraph to the end of the article is, 'subjective character of experience'. He uses that phrase, along with the phrase 'mental states', to describe what you and I would routinely think of as things happening inside our minds.

All of this is very important because what Nagel wants to do is to focus, not on consciousness directly, but instead to draw our attention to the differences between our conscious experiences, things happening inside our minds, and external events, things which we might witness as we are looking out our windows or while walking down the street. These differences are wrapped up in the definitions of objective versus subjective descriptions.

To describe an example: You may be sitting on a jury one day, and a video tape of a bank robbery is shown in which two robbers both point their guns at one of the guards, but the tape (in slow motion, if you prefer) clearly shows a muzzle flash from one gun, and not from the other. Other objective evidence gathered shows that only one bullet was fired during the robbery. Now imagine the same situation, but this time there is no video tape. Instead, six different witnesses, all of whom were at the scene, describe two entirely conflicting stories. Three claim they saw robber A fire the lone bullet, while the other three claim they saw robber B fire the lone bullet. After careful cross-examination, it appears that all six witnesses had clear views of both robbers, and none will change their testimony as to who they 'saw' pull the trigger.

The objective fact is that only one of two robbers pulled the trigger and shot the deputy, err ... the guard. Another objective fact is that six persons witnessed this event. It is also an objective fact that three of the witnesses have stated under oath robber A did it; and yet one further objective fact is that the other three witnesses stated under oath robber B did it. The subjective facts are that after six persons 'experienced' the identical external event, their six minds diverged into two different recollections or understandings of this one event. Or, as another possibility, one or more of these six persons are lying, or have something else going on inside their 'minds' that caused them to 'see' things differently.

My captioned quote from Nagel asks "whether any sense can be made of experiences' having an objective character at all." In a certain way, this is the essence of his article, as actually written. Nagel is challenging those who believe that mental states can be dissected and analyzed completely on physical grounds (like lightning). His point is: the subjective character of a mental experience cannot (yet) be described fully, if at all, in objective, video tape type terms, where all observers can 'see' the same exact things that are really going on inside another person's mental processes.

The professor does not argue that a purely physical theory of mental states is necessarily invalid.  To the contrary, he says all this "should be regarded as a challenge to form new concepts and devise a new method — an objective phenomenology not dependent on empathy or the imagination . . . One might try, for example, to develop concepts that could be used to explain to a person blind from birth what it was like to see."

But for Nagel, "it seems unlikely that any physical theory of mind can be contemplated until more thought has been given to the general problem of subjective and objective." In other words, the very nature of the subjective internal character of personal experiences stands as a major, if not permanent, barrier to showing how a person's mental states could be physically produced or reproduced. This is the sense in which consciousness, which is a mental state, perhaps becomes an intractable problem for determining what our own minds actually are.

In my next post I shall take an additional look at what 'conscious experience' suggests, in relation to "Self"; that is, in relation to our earlier questions of what, who, where and when.


***
Image Credits

- image, Mirror Baby, comes from Wikipedia at http://en.wikipedia.org/wiki/File:Mirror_baby.jpg, posted by roseoftimothywoods at http://www.flickr.com/photos/madfox/29367611/ (CC-2, 2007).
- image, Banküberfall, comes from Wikipedia at http://en.m.wikipedia.org/wiki/File:Bundesarchiv_Bild_102-12762,_Banküberfall.jpg (CC-3, 1931)
- image, U.S. Navy Tug of War, Annapolis, MD, comes from Wikipedia at http://en.m.wikipedia.org/wiki/File:Tug_of_war_2.jpg (Public Domain, 2005), by Photographer’s Mate 2nd Class Ryan Child; image cropped for height and width by c emerson


 

5 comments:

  1. bé bị tiêu chảy nên uống thuốc gìVới trẻ bị tiêu chảy, ưu tiên số một là bù nước. Cứ sau mỗi lần đi tiêu, phải cho trẻ uống bù nước ngay. sữa rửa mặt ngăn ngừa lão hoá pond's age miracle Loại nước thích hợp dành cho bé là nước dừa hay nước cháo loãng. mẹo dân gian chữa táo bón cho trẻ sơ sinhNếu tiếp tục để táo bón kéo dài có thể gây ra các bệnh ở trẻ như chảy máu, nứt kẽ, viêm loét hậu môn gây đau rát, phình đại tràng, xa trực tràng và bệnh trĩ. cho con bú không bị sặcLượng chất béo ăn vào không được khuyến cáo tăng trong thời gian cho con bú, ngoại trừ các axit béo không no chuỗi dài đa nối đôi (LC_PUFAs) như DHA, ARA. Lượng chất béo này rất quan trọng cho sự phát triển tối ưu trí não và thị lực của bé. có nên cho trẻ sơ sinh uống vitamin d khôngViệc bổ sung vitamin D cho trẻ sơ sinh bằng thuốc phải được sự đồng ý của bác sĩ. Vitamin D bổ sung có thể nhận được từ viên uống, viên nang hoặc dạng dung dịch trẻ sơ sinh uống cam thảo có nên khôngChuyên gia sản khoa cho biết, từ lâu, bệnh viện đã tuyên truyền cho các bà mẹ sau khi sinh nên cho con bú, tuyệt đối không cho trẻ uống bất cứ loại nước nào khác. ponds age miracle facial foam Tuy nhiên, nhiều bà mẹ vẫn lén cho con uống nước cam thảo, hậu quả đã có trường hợp trẻ bị sặc nhưng do được cấp cứu kịp thời nên không dẫn đến tử vong.

    ReplyDelete
  2. Tác dụng của nghệ đen và mật ongCách làm rất đơn giản và đang được những phụ nữ hiểu biết áp dụng cho làn da hơn cả mong đợi với sự mịn màng sáng hồng tới bất ngờ, vượt trội so với dùng hóa mỹ phẩm.
    Tác dụng của bột nghệ vàngMà bột nghệ vàng còn có nhiều tác dụng trong việc điều trị bệnh và làm đẹp. Dưới đây là những tác dụng của bột nghệ vàng bạn nên biết
    Bột đậu đỏ nguyên chất có tác dụng gì?Chắc hẳn sẽ rất ít người biết về những tác dụng bất ngờ từ bột đậu đỏ, hãy theo dõi bài viết dưới đây để xem bột đậu đỏ có gì nhé!
    Cám gạo là gì?Trong qui trình xay xát và chế biến gạo, sau khi thu được sản phẩm chính là gạo thì còn một sản phẩm phụ có giá trị sử dụng khá cao và có giá thành rất thấp- đó chính là cám gạo.
    Cám gạo nguyên chất có tác dụng gì?Trong qui trình xay xát và chế biến gạo, sau khi thu được sản phẩm chính là gạo thì còn một sản phẩm phụ có giá trị sử dụng khá cao và có giá thành rất thấp- đó chính là cám gạo.
    Tác dụng làm đẹp của cám gạo và mật ongNhưng liệu ai trong số cũng ta biết được tác dụng của nó như thế nào chưa?
    Bệnh chàm là gì?Chàm là một bệnh ngoài da thường phổ biến, nó chiếm đến ¼ trên tổng số các bệnh ngoài da và đã gây ảnh hưởng không nhỏ đến sức khỏe
    Cây chùm ngây chữa bệnh gì?Cây chùm ngây còn có tên là cây thần diệu hay cây vạn năng, cây xuất hiện nhiều ở miền trung
    Kỹ thuật trồng và cách chăm sóc cây chùm ngâyCây chùm ngây có lẻ còn ít người biết đến, bởi cây chùm ngây phát triển chủ yếu ở các nước vùng Nam Á. Hiện nay, ở Việt Nam chúng ta cũng đang dần phát triển loại cây này.
    Cây lược vàng trị bệnh gì?Chất steroid trong cây chính là phytosterol. Chất này có hoạt tính estrogen, tác dụng sát khuẩn, chống xơ cứng và kháng ung thư.
    Cây lược vàng chữa bệnh gì?Bạn đã biết cây lược vàng chữa bệnh gì chưa? Cây lược vàng có lẻ còn xa lạ với nhiều người nhưng ít người ít ai biết rằng đây là một loại cây có tác dụng chữa bệnh vô cùng tốt.

    ReplyDelete
  3. Chúng tôi cung cấp dịch vụ order hàng trung quốc giá rẻship hàng trung quốc với chi phí thấp, đã và đang được nhiều người tiêu dùng tin tưởng và sử dụng. Hơn nữa mua hàng ship hàng từ mỹVận chuyển hàng Trung Quốc facebook luôn là những dịch vụ mà doanh nghiệp chúng tôi đẩy mạnh phát triển. mua hàng trên amazon ship về việt nam
    cửa hàng bán đồ cũ ở nhật Quốc tế phụ nữ ngày 8 tháng 3 là cơ hội để những đứa con thể hiện tình cảm của mình dành cho mẹ, những lời chúc ngày 8/3 dành cho mẹ rất ý nghĩa và sâu sắc. Ngoài ra, những lời chúc ngày 8 3 hài hước cũng có thể làm cho những người bạn của mình cảm thấy thú vị hơn. Và điều quan trọng mà những chàng luôn nghĩ đến đó là mùng 8 tháng 3 tặng quà gìtin nhan ngay 8 thang 3 hay nhat để lấy được lòng người phụ nữ mà họ yêu quý.

    ReplyDelete

Welcome! Comment period never closes. Welcome!